TELECOMUNICACIONS
PAULA SOLANAS

El ganxo de FreedomPop: dades gratis per construir un imperi a internet

L’empresa del nord-americà Stephen Stokols irromp al mercat espanyol amb una oferta ‘low cost’ de telefonia

El ganxo de FreedomPop: dades gratis per construir un imperi a internet Zoom

Freedompop s’ha fet seu un titular molt cridaner: l’operadora telefònica gratuïta. L’empresa que dirigeix el nord-americà Stephen Stokols es va fer viral aquest estiu a les xarxes amb la seva arribada al mercat espanyol. Tot gràcies a un ganxo irresistible: l’operadora mòbil virtual ofereix un pla que -a Espanya- inclou 400 megues de dades mòbils, 100 minuts de trucades i 300 missatges de franc. A més, hi suma el WhatsApp gratuït, ja que no consumeix les dades contractades. ¿Com es pot permetre això una companyia telefònica? “El negoci està en els serveis addicionals que els clients poden contractar per ampliar el paquet”, explica Stokols. Per exemple, comprar una segona línia o acumular les dades que no hagis esgotat.

És per això que la viabilitat del negoci depèn completament de la ràtio de conversió dels usuaris. A Espanya, Stokols ha aconseguit que un 45% dels seus clients pagui, però això significa que ha de mantenir un 55% restant que no deixa ni un euro a l’empresa i als quals ha d’aconseguir fer canviar d’opinió. “Una aerolínia de baix cost et garanteix que tindràs un seient barat, però a canvi et cobrarà més per oferir-te altres serveis, com facturar les maletes o reservar lloc a l’avió -raona l’empresari-. Nosaltres fem el mateix, però sense bombardejar-te el correu electrònic amb spam ”.

Quan stephen Stokols va començar a treballar al departament d’innovació de British Telecom el 2004, ja tenia una obsessió al cap: unir el món de les telecomunicacions i internet. “Veia el potencial disruptiu de la xarxa i no entenia per què les grans empreses del sector no l’aprofitaven”, explica des de la seva oficina a Los Angeles, on dotze anys després dirigeix un equip de 200 persones. Aquesta creença el va empènyer a crear el seu propi negoci a internet, una companyia de xats online anomenada WooMedia. El projecte va durar quatre anys, suficients perquè la comprés l’empresa de cites nord-americana Zoosk, i per conèixer un dels inversors que l’ha acompanyat des d’aleshores: el fundador de Skype, Niklas Zennström.

L’empresari suec va entrar a l’accionariat de WooMedia i, quan Stokols es va vendre l’empresa, el va seguir en la següent aventura. “Em va confessar que Skype havia de ser un proveïdor de dades d’internet”, admet Stokols, que ja no va poder treure’s aquesta idea del cap. De fet, l’empresari vol imitar fins a cert punt el model freemium de Skype, una empresa rendible on només el 9% dels usuaris paga per utilitzar el servei. Stokols va engegar FreedomPop amb mig milió de dòlars sobre la taula i quatre anys després ha aconseguit aixecar 109 milions, amb inversors com Intel Capital i el fons Mangrove Capital Partners.

L’amenaça de FreedomPop contra les altres operadores és, sobretot, en els preus agressius de la resta de tarifes. El seu pla més barat ofereix un giga d’internet, 200 minuts de trucades, 500 SMS i roaming a 25 països per 4,99 euros al mes. L’oferta és més assequible que les tarifes bàsiques de competidors com Yoigo, Pepephone o MásMóvil, que ha completat la compra de les dues primeres aquest any. De totes maneres, a Stokols no sembla que li preocupi què fa la competència. L’empresari no vol entrar en el sucós negoci dels continguts audiovisuals que ha encetat una cursa per vendre paquets de televisió al sector. “Les grans operadores han apujat molt els preus a Espanya en comparació amb altres països, i encara més a través dels paquets audiovisuals, que també inclouen la línia mòbil”, raona. Però ¿i si aquestes li copien el model? “Per a Telefónica, oferir tan sols 500 megues de dades gratuïtes suposaria un cost d’uns 2.500 milions de dòlars”, assegura.

A Espanya, FreedomPop fa servir la xarxa d’Orange i d’una altra operadora que no vol fer pública. El seu objectiu és augmentar progressivament l’oferta de dades mòbils gratuïtes, a mesura que els consumidors gastin cada vegada més internet al mòbil, i podria arribar a regalar un giga d’internet. De moment el negoci aquí li funciona millor que al Regne Unit i, segons Stokols, ja s’acosta a les xifres dels Estats Units. “Preveiem acabar el 2017 amb un milió d’usuaris a Espanya”, etziba Stokols, que per ara compta amb 50.000 clients.

El que l’operadora no deixa tan clar és la manera en què ofereix alguns dels serveis que promet. Les trucades i els missatges s’han de fer a través de la seva pròpia aplicació. En el cas de les trucades, FreedomPop fa servir la tecnologia de veu per IP (VoIP), la mateixa que utilitza WhatsApp en el servei de veu, que implica inconvenients com ara la pèrdua de qualitat en la trucada. En el futur la companyia vol fer servir la xarxa estàndard, però de moment no té aquesta opció.