INVERSORS
DAVID GELLES / ‘THE NEW YORK TIMES’

La Màfia de PayPal: els reis Mides de Silicon Valley

Els exdirectius de la companyia s’han convertit en un exitós grup d’inversors de Silicon Valley gràcies als diners aconseguits amb la venda de l’empresa

màfia paypal Zoom

Uber, Airbnb i altres ninetes dels ulls de la nova generació de start-ups de Silicon Valley estan transformant la manera com utilitzem internet i les expectatives sobre els ingressos que poden generar les empreses no cotitzades. Aquestes tecnològiques, a les quals es coneix amb el nom d’ unicorns, han assolit un valor d’almenys 1.000 milions de dòlars gràcies a l’entrada del capital risc. Però en paral·lel al capital de Wall Street que alimenta les arques d’aquestes empreses, hi ha un grup de noms coneguts que treballen entre bastidors oferint assessorament i finançament als unicorns i, en alguns casos, fundant-los.

Els tentacles de la Màfia de PayPal -el pseudònim amb què es coneix els exdirectius de PayPal, l’empresa de serveis de pagament que va sortir a borsa el 2002 i va ser adquirida per eBay- arriben a la majoria, si no totes, les empreses tecnològiques no cotitzades més valuoses de l’actualitat. La influència d’aquest col·lectiu més de deu anys després que els seus membres fessin la seva primera fortuna dóna fe dels estrets lligams que formen el teixit social de la indústria tecnològica de Silicon Valley i de la confiança dels nous emprenedors en qui ha triomfat abans que ells.

Així, doncs, Peter Thiel, un dels fundadors i ex conseller delegat de PayPal, ha invertit en empreses com Airbnb, Palantir (que es dedica al big data ), SpaceX (que ofereix vols espacials) i Stripe (serveis de pagament). Actualment aquestes quatre són unes de les tecnològiques de Silicon Valley amb un valor més alt. Jeremy Stoppelman, exvicepresident d’enginyeria de PayPal, ha invertit personalment en Square, proveïdor de serveis de pagament, Uber, Pinterest, Airbnb i Palantir. I Keith Rabois, excap de desenvolupament empresarial de PayPal i ara soci de Khosla Ventures, té accions d’Airbnb, Stripe i Palantir.

L’experiència compartida dels exdirectius de PayPal fa que els emprenedors joves apreciïn el seu assessorament -i capital-. PayPal va consolidar-se malgrat que va sortir a borsa poc després dels atemptats terroristes de l’11 de setembre del 2001, un moment en què l’economia ranquejava. “Va ser una experiència extrema de supervivència”, opina Max Levchin, un dels fundadors i director de tecnologia de PayPal. Després de l’adquisició d’eBay el 2002, va resultar que els exdirectius eren dels pocs inversors disposats a apostar per tecnològiques de nova creació. “Vam passar de ser uns inadaptats a situar-nos al centre de l’ecosistema -recorda Rabois-. Els emprenedors necessitaven capital i érem els únics que els en donaven”.

En part, aquest cercle reduït d’amics (tots homes, la majoria blancs i menors de 50 anys) continua situat al cor de Silicon Valley gràcies al fet que, entre l’elit emprenedora, l’èxit crida l’èxit. “Aquestes coses generen un efecte de xarxa”, explica Stoppelman, actualment conseller delegat de Yelp, la web de ressenyes de clients que va fundar amb altres emprenedors. “Si el teu nom s’associa amb l’èxit, la gent et vindrà a buscar”, diu.

La Màfia de PayPal s’ha dedicat a la fundació o el finançament de moltes de les start-ups més conegudes, cosa que ha servit a aquest col·lectiu per fer créixer encara més la seva fortuna. Thiel, que actualment administra fons de capital risc, va ser un dels primers a invertir a Facebook. Uns quants membres del grup de PayPal van invertir en Yammer, que va ser adquirida per Microsoft el 2012 per 1.200 milions de dòlars i que, a més, deu la seva fundació a un exdirectiu de PayPal, David Sacks, director d’operacions.

El grup no s’ha limitat a finançar tecnològiques sinó que també n’ha continuat creant. Un dels fundadors de LinkedIn, que té un valor actual de 32.000 milions de dòlars, va ser Reid Hoffman, un altre antic director d’operacions de PayPal. Stoppelman i un altre ex de PayPal, Russell Simmons, van fundar Yelp, que actualment val 3.500 milions de dòlars. I Elon Musk, un dels fundadors de l’empresa que es va convertir en PayPal, acte seguit va constituir Tesla, valorada en 23.000 milions, i SpaceX, un unicorn que té un valor estimat de 12.000 milions de dòlars. Fins i tot YouTube, que Google va adquirir el 2006 a canvi de 1.600 milions de dòlars, va ser fundada per tres exdirectius de PayPal: Chad Hurley, Steve Chen i Jawed Karim. “Tenim un currículum col·lectiu excel·lent”, comenta Scott Banister, exconseller de PayPal, mirant d’explicar la influència perdurable del grup.

Malgrat tot, invertir en empreses de nova creació és arriscat. Encara que la colla de PayPal hagi sabut donar suport a alguns èxits rotunds, el fracàs és una espasa de Dàmocles que sempre els penja sobre el cap. “Cada vegada que estenc un xec per finançar una start-up em dic: «Probablement no tornaré a veure aquests diners» -confessa Stoppelman-. Perdre 25.000 dòlars fa el mateix mal que faria perdre’n un milió”. En qualsevol cas, de moment, el currículum col·lectiu de la Màfia de PayPal continua estant, a grans trets, immaculat.