AUTOMOCIÓ
JORDI SABATÉ

Cotxes sense conductor: el futur de l’automòbil ja és aquí

Els vehicles autònoms seran habituals a les carreteres d’aquí 25 anys, però caldran canvis laborals i legislatius

Els cotxes autònoms -és a dir, tripulats per ordinadors sense que els ocupants s’hagin de preocupar d’accelerar, frenar o moure el volant als revolts- ja són una realitat. No només al laboratori, sinó també en el pla de la fabricació. Ja hi ha automòbils autònoms creats i, encara que els costos del seu desenvolupament són encara massa elevats per llançar un model comercial, alguns superen la fase de prototip i han estat provats en carreteres transitades amb excel·lents resultats.

Sense anar més lluny, Nissan, potser l’empresa més avançada en aquest camp, espera tenir llestos els primers models comercials el 2020, encara que abans, el 2017, Volvo posarà un centenar de vehicles autònoms a rodar pels carrers de Göteborg, en un trajecte de 50 quilòmetres, per valorar la seva fabricació en sèrie. I no són ni de lluny les úniques companyies que estan implicades en aquests desenvolupaments.

Ford va presentar a Barcelona durant el passat Mobile World Congress (MWC) la seva proposta de Ford Focus autònom, encara que no va posar data al seu llançament comercial. BMW, Chevrolet o Mercedes estan en una situació similar, ja que no paren d’invertir a millorar els prototips que després presenten en les successives fires.

Un informe de l’IEEE, una associació mundial de tècnics i enginyers dedicats a l’estandardització de les diverses àrees de la tecnologia, posava el 2040 com a data per a la normalització de la circulació de cotxes autònoms a les carreteres. Potser abans, però, ja estaran circulant els petits biplaces recoberts d’escuma que Google ha dissenyat per a fins socials i que vol provar a Califòrnia. I ja n’ha encarregat 100 prototips.

La companyia del cercador ha penjat a la xarxa diversos vídeos que mostren els possibles usos de la seva proposta, tant per dur nens a l’escola com per assistir discapacitats que vulguin desplaçar-se per la ciutat sense dependre de terceres persones, o per servir de mitjà de locomoció per a mitjanes distàncies a persones grans que ja no puguin conduir, però que no per això han de quedar aïllades a casa seva.

També el gegant dels processadors Intel vol invertir en el sector, potser amb la intenció de no perdre la part del pastís que pot generar aquesta tendència. Intel va deixar passar les revolucions dels mòbils i les tauletes, en què els xips d’aquest fabricant són minoritaris, i ho ha pagat car. De moment, ha invertit importants quantitats en l’empresa japonesa ZPM, centrada en la robòtica de l’automoció.

Els avantatges d’aquests vehicles, a més dels explicats per Google, són clars: funcionen com a potents ordinadors plens de sensors, tant externs com interns, que recullen dades de les àrees immediates a l’automòbil, les analitzen en temps real, les coordinen a internet amb les d’altres vehicles propers, i prenen les decisions més encertades.

El resultat és més seguretat -tots els estudis demostren que la principal causa d’accidents són els errors humans-, més eficiència energètica i de despesa de combustible -els cotxes seran programats per optimitzar el consum- i la capacitat d’augmentar el trànsit comercial -camions- en no dependre del factor humà del conductor.

No obstant això, molt probablement, aquesta onada d’entusiasme xocarà contra bastants dics de contenció, generats per la por i les altes exigències tant legislatives com de normes de conducció que generarà un trànsit mixt, o majoritàriament compost per vehicles sense conductor.

Per començar, què passarà en cas d’un conflicte entre les decisions de dos cotxes? Què decidirà racionalment un cotxe que porta dues persones grans abans de xocar amb un altre que porta quatre nens? ¿Es basarà en l’anàlisi de dades per decidir quina tripulació pot ser més útil socialment?

D’altra banda, ¿si els sistemes intel·ligents dels cotxes fallen en massa i provoquen accidents mortals, a qui correspondrà la responsabilitat? ¿Com valoraran els vehicles autònoms la conducció humana, sempre amb un punt irracional? Aquestes i moltes altres qüestions preocupen els legisladors, que de moment prohibeixen el trànsit de cotxes autònoms. Només Nevada i Califòrnia han obert la porta a certs fabricants perquè experimentin.

Però, a més, hi ha a l’horitzó diversos conflictes d’interessos amb col·lectius que ara es dediquen a la conducció. Alguns camioners als EUA ja han elevat queixes contra els plans de fabricar camions que podrien treballar incessantment sense conductor. I el mateix passa amb els taxistes de diverses ciutats, entre les quals Barcelona, que temen que l’empresa de transport de persones Uber, participada per Google, acabi sent un servei de taxis sense conductor que els deixi sense feina.